El celebrado retorno de Soundgarden

La primera mitad de los años noventa estuvieron marcados, musicalmente hablando, por la vuelta del rock más duro a la primera plana del éxito comercial y de la influencia cultural, principalmente gracias al fenómeno del grunge, que era la música de referencia de lo que se llamó la generación X generación MTV. Este subgénero musical, del que los representantes más reconocibles serían Nirvana y en particular su Smells Like Teen Spirit, abarcaba fundamentalmente a la escena musical de la ciudad estadounidense de Seattle, que incluía a otros grupos tan relevantes como fueron Pearl Jam, Alice in Chains, Green RiverMudhoney, Mother Love Bone o la banda a la que dedico hoy mi post cultural: Soundgarden.

Soundgarden son en realidad un grupo particularmente relevante dentro de esa escena musical, ya que fueron la primera banda en firmar con el sello más representativo del grunge, Sub Pop, y fueron de los primeros en lanzar comercialmente sus discos, aunque luego irían de la mano primero de la angelina SST y luego de la multinacional A&M. El grupo se formó en 1984 con Chris Cornell (voces y percusiones), Kim Thayil (guitarras) y Hiro Yamamoto (bajo) como miembros fundadores. Sin embargo Cornell pronto abandona la batería y para esta misión enlistan a Scott Sundquist, si bien pronto es sustituido por el que será el percusionista fijo a partir de 1986, el gran Matt Cameron.

En 1987 y 1988 publican con Sub Pop dos EPs, Screaming Life y Fopp, pero es en 1988 con SST que editan su álbum debut, Ultraomega OK. Se trata de un disco de una potente música metal, con evidentes influencias de Black Sabbath y Led Zeppelin, particularmente amplificadas en el primer caso por una producción (por Drew Canulette) que es correcta para los elementos instrumentales pero algo más discutible para la voz (de hecho Chris Cornell la ha criticado mucho). En cualquier caso suena a disco debut, un poco a garaje, pero incluye dos verdaderas joyas como Flower y sobre todo Beyond the Wheel, que aún hoy sirve de referencia del espectacular rango tonal de la voz de Chris Cornell. De hecho, el siguiente vídeo en directo es impresionante en este sentido:

 

 El disco se hace merecedor de un buen recibimiento de crítica y de hecho alcanza una nominación a los premios Grammy. Sin tener un excesivo éxito comercial, el grupo llama suficientemente la atención para que les fiche A&M y con ellos lanzan Louder than Love en 1989. Con la ayuda de un productor de nivel como Terry Date, consiguen un sonido mucho más elaborado y maduran con un toque blues en algunas canciones. Destacan en el disco tres extraordinarias composiciones: Ugly Truth, Hands All Over y Loud Love:

Antes de salir de gira con Louder than Love, Yamamoto abandona la formación y le sustituye el que será ya el bajista definitivo, Ben Shepherd, del que sus compañeros se desharán en elogios por todo lo que aportará al grupo, y que ya se aprecia en su Badmotorfinger de 1991. A estas alturas, el grupo ha madurado aún más y resulta de ello una colección impresionante de canciones de una calidad musical extraordinaria, apoyado de nuevo en la excelente labor de Terry Date. Curiosamente se verán eclipsados en notoriedad e influencia por el Nevermind de Nirvana que sale al mercado poco después, pero al mismo tiempo se benefician del efecto arrastre que generan Cobain y compañía y que atraen tanta atención sobre el sonido Seattle. Además, como siempre se supo, la relación entre grupos en la cuidad norteamericana era muy cordial y en particular Chris Cornell era buen amigo de todos los colegas músicos, de modo que nunca manifestaron críticas, ya que se podría argumentar mucho sobre si musicalmente hablando el Badmotorfinger es de más calidad que el Nevermind, gracias a canciones como Outshined, Rusty Cage, Room a Thousand Years Wide (mi favorita), Searching with My Good Eye Closed o ese Jesus Christ Pose que aparte de una demostración más del portento vocal de Cornell, es una exhibición de Matt Cameron en una canción que muy pocos baterías serían capaces de tocar por su extenuante ritmo sin pausa:

Badmotorfinger les hace merecedores de una nueva nominación a los Grammy y les convierte en el telonero de lujo de unos Guns’N’Roses en su apogeo, pero el verdadero salto comercial lo dan en 1994 con su Superunknown, con el que alcanzan el primer puesto del Billboard. Producido por Michael Beinhorn, es un disco con una amplia gama de ritmos y texturas musicales, y obtiene un gran éxito gracias a sus singles Spoonman, The Day I Tried to LiveMy Wave, Fell on Black Days y sobre todo el Black Hole Sun que es la canción más popular del grupo, y que le hace ganar un Grammy (más otro por Spoonman). Sin embargo todo el disco es excelente y de hecho mis dos canciones favoritas no son ninguna de las anteriores, que ya son fabulosas, sino que me quedo con 4th of July y Like Suicide, canciones ambas muy progresivas y que explotan al máximo las capacidades interpretativas de los cuatro integrantes de la banda:

Salen de gira y desgraciadamente Chris Cornell se machaca las cuerdas vocales, consecuencia de la acumulación de conciertos y seguramente también de abusos varios de tabaco y alcohol; la típica mala vida del rockero en la carretera. Esto condicionará la grabación de su siguiente disco, Down on the Upside (1996), donde la voz de Cornell se nota muy tocada y se compensa por la vía de la producción jugando con distorsiones frecuentes y también bajando la tonalidad y evitando los característicos agudos y falsettos. No obstante, este álbum mantiene un nivel extraordinario y es de hecho muy atractivo desde el punto de vista de aportar sonidos nuevos y composiciones muy trabajadas, con una impresionante calidad instrumental, muy especialmente en el que para mí es sin duda el mejor tema del disco y uno de los mejores de la carrera de Soungarden, Tighter & Tighter, de nuevo caracterizada por su carácter progresivo y su espectacular clímax en el tercio final:

Sin embargo, pese a que la crítica recibe favorablemente el disco y reconoce su madurez y la acertada combinación de sonidos acústicos y eléctricos, en canciones como Blow up the Outside World y Burden in my Hand, el éxito comercial es inferior al de Superunknown y surgen durante la grabación unas fuertes desavenencias entre Kim Thayil y Chris Cornell acerca del enfoque musical, ya que Thayil no parecía estar muy conforme con ese carácter tan acústico y Cornell no quería tantos riffs eléctricos ni tampoco solos largos de guitarra. De hecho se cuenta que la mayoría de guitarras del disco las grabó finalmente Chris Cornell ante la actitud negativa de Kim Thayil. Por todo ello, y reconociendo también su agotamiento ante la dinámica del directo (especialmente por parte de Shepherd y de nuevo Thayil), se separan y en principio con carácter definitivo.

Cornell a partir de entonces hará una serie de trabajos en solitario y formará Audioslave junto con los ex-miembros de Rage Against the MachineTom Morello (guitarra), Tim Commerford (bajo), y Brad Wilk (batería), pero será durante años una sombra de lo que fue con Soundgarden. Algo parecido le ocurre a Matt Cameron, que de manera casi fortuita se incorpora a Pearl Jam para sustituir al enfermo Jack Irons, para quedarse de forma definitiva y ser el percusionista titular en los discos Live on Two Legs (1998), Binaural (2000), Riot Act (2002), Pearl Jam (2006) y Backspacer (2009). Eddie Vedder y compañía estarán encantados con su presencia, pero mi impresión fue siempre que con ellos no dio ni la mitad de su talento como sí hizo con Soundgarden.

El caso es que en 2009 se empieza a rumorear que a lo mejor cabe alguna forma de reunión del grupo, que se confirma el 1 de enero de 2010 en forma de tuit por parte de Chris Cornell. Tocan varios conciertos juntos, con canciones antiguas, y publican la recopilación Telephantasm, donde incluyen el nuevo single Black Rain, que ha sido grabado partiendo de demos de las sesiones de Badmotorfinger, pero rematadas (incluyendo voces) en ese año, lo cual permite comprobar que Cornell parece haberse rehabilitado bien de sus problemas con el alcohol y que ha sabido cuidar su voz y recuperarla en gran medida, hasta el punto de poder presumir de tener unas capacidades vocales envidiables aun siendo un cuarentón avanzado (es nacido en 1964).

Editan también un disco de directos, Live on I-5 en 2011, con grabaciones de 1996 (quizá no el mejor momento vocal de Cornell, la verdad), pero lo verdaderamente emocionante es que adelantan que están escribiendo nuevas canciones y aunque se lo quieren tomar con tranquilidad y sin presión, aspiran a grabar un disco para su edición en la primera mitad de 2012. Por fin se ha conocido recientemente que incluirán la canción de los créditos finales de la película “Los Vengadores” de la Marvel, cuyo adelanto que está ya disponible para visionar en YouTube y descargar gratuitamente en iTunes:

De modo que los fans de Soundgarden estamos de enhorabuena, porque el tema tiene buena pinta (un poco en la línea de Down on the Upside) así que tendremos la ilusión de que sean capaces de darnos una alegría este año. Por lo menos parece que efectivamente Cornell funciona, como demuestra este último vídeo con el que cierro la entrada como la comencé, con Beyond the Wheel (qué mejor para saber dónde poner el listón):

P.S. ¿Por qué se retrasó la venta disponibilidad para descarga legal (el 17 de abril) del nuevo single, sabiendo que inevitablemente se iba a filtrar antes? Algunos fans tenemos suficiente paciencia como para esperar al 1 de mayo en que según la web www.soundgardenworld.com se comercializará el tema por iTunes , pero otros muchos no aguantan la tentación, descargan el tema, y luego ya no tendrán un incentivo para comprarlo. Soy partidario de poner a la venta los temas en soporte digital de manera inmediata, independientemente de que haya luego un desfase con la edición física en CD o vinilo. Esta manía de no canibalizar las ventas del canal físico me temo que consigue precisamente el efecto contrario al deseado. Salvo que algo se me escape, y en ese caso por favor comentádmelo 🙂 Si bien en esta ocasión felizmente (y también por sorpresa) se ha decidido regalar el tema.

Un comentario

  1. andresGRAnge · · Responder

    muy buen artículo!! lo leí de casualidad y bastante mas adelante en el tiempo… por eso ahora puedo decir que le faltaría el nuevo single y la corrección de que Live to Rise no va a entrar en la placa. Saludos

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